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Come l’NSA ha costruito una rete di sorveglianza segreta per l’Etiopia

Tra le preoccupazioni per le violazioni dei diritti umani in Etiopia, la NSA ha stretto una relazione segreta con il paese che si è ampliata in modo esponenziale nel corso degli anni.

Traduzione di un’articolo di The Intercept_ pubblicato il 13 Sett. 2017 da Nick Turse – @nickturse

“Una calda amicizia unisce il popolo etiope e americano”, ha annunciato il segretario di Stato americano Rex Tillerson all’inizio di quest’anno. “Rimaniamo impegnati a lavorare con l’Etiopia per promuovere la libertà, la democrazia, la crescita economica, la protezione dei diritti umani e lo stato di diritto”.

In effetti, il sito web dell’Ambasciata degli Stati Uniti in Etiopia è caratterizzato da comunicati stampa che sollecitano gli aiuti statunitensi agli agricoltori e il sostegno alle infrastrutture sanitarie pubbliche in quella nazione dell’Africa orientale. “L’Etiopia rimane tra i partner di sviluppo più efficaci, in particolare nei settori dell’assistenza sanitaria, dell’istruzione e della sicurezza alimentare”, afferma il Dipartimento di Stato.

Dietro le quinte, tuttavia, l’Etiopia e gli Stati Uniti sono legati da relazioni di lunga data costruite su molto più che attrezzature per la lavorazione del latte o centri sanitari per curare le persone con HIV. Quindici anni fa, gli Stati Uniti hanno iniziato a creare centri molto diversi, pieni di tecnologia che normalmente non è associata alla protezione dei diritti umani.

All’indomani dell’11 settembre, secondo documenti riservati statunitensi pubblicati mercoledì da The Intercept, l’Agenzia per la sicurezza nazionale ha stretto una relazione con il governo etiope che si è ampliata in modo esponenziale nel corso degli anni. Quella che era iniziata come una piccola struttura si è presto trasformata in una rete di avamposti clandestini di intercettazione progettati per ascoltare le comunicazioni degli etiopi e dei loro vicini attraverso il Corno d’Africa in nome dell’antiterrorismo.

In cambio di conoscenze locali e di una posizione vantaggiosa, l’NSA ha fornito alla nazione dell’Africa orientale tecnologia e formazione fondamentali per la sorveglianza elettronica. “La posizione dell’Etiopia fornisce alla partnership un accesso unico agli obiettivi”, ha scritto un comandante dell’operazione di spionaggio degli Stati Uniti in un rapporto classificato del 2005. (Il rapporto è una delle 294 newsletter interne della NSA pubblicate oggi da The Intercept.)

La collaborazione della NSA con l’Etiopia è ad alto rischio, ponendo l’agenzia in un territorio controverso. Da più di un decennio, l’Etiopia è impegnata in una lotta contro i gruppi militanti islamisti, come Al Qaeda e Shabab. Ma le forze di sicurezza del paese hanno adottato un approccio draconiano per contrastare la minaccia rappresentata dai jihadisti e sono accusate di torturare regolarmente i sospetti e di abusare dei poteri del terrorismo per colpire i dissidenti politici.

“Il governo etiope usa la sorveglianza non solo per combattere il terrorismo e la criminalità, ma come tattica chiave nei suoi sforzi abusivi per mettere a tacere le voci dissenzienti nel paese”, afferma Felix Horne, ricercatore senior per Human Rights Watch. “Essenzialmente chiunque si opponga o esprima dissenso contro il governo è considerato un ‘elemento anti-pace’ o un ‘terrorista’”.

La NSA ha rifiutato di commentare questa storia.

 Addis Abeba è la capitale dell'Etiopia. Foto: Yannick Tylle/picture-alliance/dpa/AP

Addis Abeba è la capitale dell’Etiopia.
Foto: Yannick Tylle/picture-alliance/dpa/AP

Nel febbraio 2002, l’NSA ha istituito il Centro operativo Deployed Signals Intelligence – noto anche come “Lion’s Pride” – nella capitale dell’Etiopia, Addis Abeba, secondo documenti segreti ottenuti da The Intercept dall’informatore Edward Snowden. È iniziato come un modesto sforzo antiterrorismo che ha coinvolto circa 12 etiopi che eseguivano una singola missione su 12 postazioni di lavoro. Ma nel 2005, l’operazione si era evoluta in otto militari statunitensi e 103 etiopi, che lavoravano in “46 postazioni di lavoro multifunzionali”, intercettando le comunicazioni in Somalia, Sudan e Yemen. A quel punto, l’avamposto di Addis Abeba era già stato raggiunto da “tre siti remoti di Lion’s Pride”, incluso uno situato nella città di Gondar, nell’Etiopia nordoccidentale.

“[La] NSA ha un vantaggio quando si occupa della guerra globale al terrorismo nel Corno d’Africa”, si legge in un documento della NSA scritto nel 2005 da Katie Pierce, che era allora ufficiale responsabile di Lion’s Pride e comandante di il distaccamento di sfruttamento del segnale dell’agenzia. “Il vantaggio di questa relazione è che gli etiopi forniscono la posizione e i linguisti e noi forniamo la tecnologia e la formazione”, ha scritto. Secondo Pierce, Lion’s Pride aveva già prodotto quasi 7.700 trascrizioni e più di 900 rapporti basati sul suo sforzo di spionaggio regionale.

Pierce, ora tenente colonnello nella riserva dell’esercito e avvocato in uno studio privato, aveva notato il suo ruolo con l’unità etiope della NSA in una biografia online. Quando è stata contattata da The Intercept, ha detto poco del suo tempo con Lion’s Pride o del lavoro del distaccamento della NSA. “Abbiamo fornito una sorta di sicurezza per quella regione”, ha detto. Da allora il riferimento alla NSA nella biografia online di Pierce è scomparso .

Reta Alemu Nega, ministro degli affari politici presso l’ambasciata etiope a Washington, DC, ha dichiarato a The Intercept che gli Stati Uniti e l’Etiopia hanno mantenuto una “cooperazione molto stretta” su questioni relative all’intelligence e all’antiterrorismo. Sebbene non abbia rivolto domande su Lion’s Pride, Alemu ha descritto incontri regolari in cui i funzionari della difesa statunitensi ed etiopi “si scambiano opinioni” sulla loro partnership e sulle attività condivise.

 I militanti di Shabab e Hizbul Islam si prendono una pausa in una sezione di prima linea nel distretto di Sanca a Mogadiscio, il 21 luglio 2009. Foto: Mohamed Dahir/AFP/Getty Images

I militanti di Shabab e Hizbul Islam si prendono una pausa in una sezione di prima linea nel distretto di Sanca a Mogadiscio, il 21 luglio 2009.
Foto: Mohamed Dahir/AFP/Getty Images

Lion’s Pride non rappresenta la prima volta che l’Etiopia ha svolto un ruolo vitale nella sorveglianza dei segnali statunitensi. Nel 1953, gli Stati Uniti hanno firmato un accordo di 25 anni per una base alla stazione di Kagnew ad Asmara, in Etiopia (ora capitale dell’Eritrea), secondo un rapporto declassificato della NSA ottenuto dall’archivio della sicurezza nazionale senza scopo di lucro. Le strutture di comunicazione della Marina e dell’Esercito con sede lì sono state raggiunte da un avamposto della NSA poco più di un decennio dopo.

Il 23 aprile 1965, l’Unione Sovietica lanciò Molniya-1, il suo primo satellite per comunicazioni internazionali. Il mese successivo, la NSA ha aperto STONEHOUSE, un punto di ascolto remoto ad Asmara. La struttura era originariamente destinata alle sonde sovietiche dello spazio profondo ma, alla fine, “[il suo] valore principale si è rivelato essere la raccolta di satelliti di comunicazione sovietici MOLNIYA”, secondo un documento della NSA del 2004 che menziona STONEHOUSE.

STONEHOUSE è stata chiusa nel 1975 a causa di una guerra civile in Etiopia. Ma il suo successore moderno, Lion’s Pride, ha dimostrato di essere “una fonte così redditizia per i rapporti SIGINT” che una nuova struttura è stata costruita nella città di Dire Dawa all’inizio del 2006, secondo un documento segreto della NSA . “Il campo di antenne all’avanguardia circondato da cammelli e carri trainati da asini è uno spettacolo da vedere”, si legge nel file NSA. Lo sforzo, nome in codice “LADON”, mirava ad ascoltare le comunicazioni attraverso un’area più ampia della Somalia, fino alla capitale Mogadiscio, la regione del Darfur in Sudan e parti dell’Etiopia orientale.

In una conferenza di pianificazione del maggio 2006, gli americani e gli etiopi decisero dei passi per “portare la partnership a un nuovo livello” attraverso una missione ampliata che si estendeva oltre la stretta antiterrorismo. Prendendo di mira la regione dell’Ogaden dell’Etiopia orientale e le vicine terre di confine somale, gli origliatori alleati hanno concordato la missione di ascoltare i telefoni cordless al fine di identificare non solo “sospetti simpatizzanti di al-Qaeda” ma anche “contrabbandieri illeciti”.

“È molto preoccupante sentire che gli Stati Uniti stanno fornendo capacità di sorveglianza a un governo che sta commettendo violazioni dei diritti umani così eclatanti in quella regione”.

Dal momento in cui è stato istituito il Lion’s Pride fino a quando l’ Etiopia, prevalentemente cristiana, ha invaso la Somalia prevalentemente musulmana nel dicembre 2006, gli Stati Uniti hanno versato circa 20 milioni di dollari in aiuti militari al paese precedente. Mentre le truppe etiopi tentavano di cacciare un movimento fondamentalista chiamato Consiglio delle Corti Islamiche, che aveva sconfitto diversi signori della guerra per prendere il potere in Somalia, il portavoce del Pentagono, il tenente Cmdr. Joe Carpenter ha affermato che le due nazioni avevano “uno stretto rapporto di lavoro” che includeva la condivisione di informazioni. Nel giro di un anno, le forze etiopi sono rimaste bloccate in un pantano militare in Somalia e hanno dovuto affrontare una crescente ribellione anche nella regione dell’Ogaden.

“Anche se l’esatta natura del sostegno degli Stati Uniti agli sforzi di sorveglianza etiopi nella regione dell’Ogaden non è chiara, è molto preoccupante sentire che gli Stati Uniti stanno fornendo capacità di sorveglianza a un governo che sta commettendo violazioni dei diritti umani così eclatanti in quella regione”, afferma Horne , il ricercatore di Human Rights Watch. “Tra il 2007 e il 2008 l’esercito etiope ha commesso possibili crimini di guerra e crimini contro l’umanità contro i civili in questa regione durante il conflitto con il Fronte di liberazione nazionale dell’Ogaden”.

Per gli Stati Uniti, “il caos” causato dall’invasione “ha fornito opportunità di progresso nella guerra al terrorismo”, afferma un documento top secret della NSA datato febbraio 2007. Secondo il documento, il Consiglio delle Corti Islamiche ospitava membri di una cellula di Al Qaeda che l’African Threat Branch dell’NSA stava seguendo dal 2003. Dopo essere stato cacciato dalla clandestinità dall’invasione etiope, l’NSA ha fornito “24- supporto di un’ora alla CIA e alle unità militari statunitensi nel Corno d’Africa”, utilizzando vari programmi di sorveglianza per rintracciare i leader del Consiglio delle Corti Islamiche e i loro alleati di Al Qaeda. “L’intelligenza”, afferma il documento, “è stata condivisa anche con il partner etiope SIGINT per consentire alle loro truppe di rintracciare individui di alto valore”. La NSA ha ritenuto lo sforzo un successo poiché “l’individuo n. 1 nella lista” è stato “ritenuto ucciso all’inizio di gennaio” 2007, mentre un altro obiettivo è stato arrestato in Kenya il mese successivo. Le identità delle persone uccise e catturate, nonché dei responsabili,sono assenti dal documento.

Mentre il Consiglio delle Corti Islamiche crollava di fronte all’invasione, il suo alleato, il gruppo militante Shabab, vide i somali affluire al suo sforzo di resistenza. Alimentato e radicalizzato dallo stesso caos sfruttato dalla NSA, Shabab è cresciuto in forza. Nel 2012, il gruppo terroristico era diventato formalmente un affiliato di Al Qaeda. Oggi, gli Stati Uniti continuano a combattere Shabab in un conflitto crescente in Somalia che non mostra segni di cedimento.

 Il primo gruppo di truppe etiopi che lascia la capitale somala Mogadiscio tiene una cerimonia di partenza il 23 gennaio 2007 presso la base aerea di Afisiyooni. Foto: Stringer/AFP/Getty Images

Il primo gruppo di truppe etiopi che lascia la capitale somala Mogadiscio tiene una cerimonia di partenza il 23 gennaio 2007 presso la base aerea di Afisiyooni.
Foto: Stringer/AFP/Getty Images

All’epoca in cui la NSA istituì Lion’s Pride, il Dipartimento di Stato degli Stati Uniti aveva criticato le forze di sicurezza etiopiche per aver “violato i diritti alla privacy dei cittadini”, ignorando la legge sui mandati di perquisizione, picchiando i detenuti e conducendo omicidi extragiudiziali. Nel 2005, con Lion’s Pride notevolmente ampliato, nulla era cambiato. Il Dipartimento di Stato ha rilevato :

La situazione dei diritti umani del governo è rimasta scarsa. … Le forze di sicurezza hanno commesso una serie di omicidi illegali, inclusi presunti omicidi politici, e hanno picchiato, torturato e maltrattato i detenuti. … Il governo ha violato i diritti alla privacy dei cittadini e la legge sui mandati di perquisizione è stata spesso ignorata. Il governo ha limitato la libertà di stampa. … Il governo a volte ha limitato la libertà di riunione, in particolare per i membri dei partiti politici di opposizione; le forze di sicurezza a volte hanno usato una forza eccessiva per disperdere le manifestazioni. Il governo ha limitato la libertà di associazione. …

Un rapporto separato del Dipartimento di Stato sulle capacità antiterrorismo e antiterrorismo dell’Etiopia, pubblicato nel novembre 2013 e ottenuto da The Intercept tramite il Freedom of Information Act, ha rilevato che vi erano “sforzi incoerenti per istituzionalizzare” l’addestramento antiterrorismo all’interno delle forze dell’ordine etiopi e ha aggiunto che mentre la polizia federale etiope utilizza la sorveglianza e gli informatori, “le leggi non consentono l’intercettazione di comunicazioni telefoniche o elettroniche”. Le sezioni leggibili del rapporto redatto non fanno menzione del programma NSA e affermano che gli Stati Uniti “mantengono un importante ma distante rapporto di sicurezza con l’Etiopia”.

Un documento della NSA del 2010 offre un quadro molto diverso del legame tra le agenzie di sicurezza dei due paesi, osservando che la “relazione NSA-Ethiopian SIGINT continua a prosperare”.

In un rapporto post-azione, un addestratore della “Divisione Sudan/Corno d’Africa” dell’NSA Georgia ha descritto l’insegnamento a una classe frequentata da soldati delle forze di difesa nazionali etiopiche e civili dell’Agenzia per la sicurezza della rete informatica dell’Etiopia. Ha elogiato gli etiopi per “lavorare [ing] così duramente per nostro conto” e ha scritto che i suoi studenti erano “emozionati e desiderosi di imparare”.

Secondo i documenti, gli analisti del 741° battaglione dell’intelligence militare dell’esercito erano ancora dettagliati al Lion’s Pride mentre gli etiopi con cui lavoravano avevano aumentato le loro capacità nell’analisi delle comunicazioni intercettate. “La cosa più importante, tuttavia”, ha osservato l’addestratore americano, “è il rafforzamento delle relazioni” tra la NSA e le forze di sicurezza etiopi. La NSA Georgia, ha dichiarato, era ansiosa di continuare a “sviluppare la relazione tra noi e le nostre controparti etiopi”.

La NSA ha rifiutato di commentare se Lion’s Pride continua a origliare nella regione, ma nessuna prova suggerisce che sia mai stato chiuso. Ci sono, tuttavia, buone ragioni per credere che gli sforzi degli Stati Uniti abbiano rafforzato la mano del governo etiope. E un decennio e mezzo dopo il suo lancio, la situazione dei diritti umani in Etiopia rimane lugubre come sempre.

“I governi che forniscono all’Etiopia capacità di sorveglianza che vengono utilizzate per sopprimere le espressioni legali di dissenso rischiano la complicità negli abusi”, afferma Horne. “Gli Stati Uniti dovrebbero chiarire il loro ruolo nella sorveglianza nel Corno d’Africa e dovrebbero mettere in atto politiche per garantire che l’Etiopia non utilizzi le informazioni raccolte dalla sorveglianza per reprimere le legittime espressioni di dissenso all’interno dell’Etiopia”.


FONTE: https://theintercept.com/2017/09/13/nsa-ethiopia-surveillance-human-rights/

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